Piloter à cent à l'heure

S'il se retrouve dans un embouteillage, il en est généralement la cause. Notre rédacteur en chef d'Agents secrets aime les voitures, mais les voitures ne l'aiment pas. Il y a très longtemps, il a reçu un cours intensif de pilotage de la part de Michael Bleekemolen, une légende de la course automobile, sur le circuit de Zandvoort.

Maintenant que Michael et ses deux fils coureurs, Jeroen et Sebastiaan, pourront bientôt retourner sur le circuit de Zandvoort, radicalement reconstruit, pour événements de course va donner au public, c'est peut-être le bon moment pour relancer cette aventure périlleuse.

Boskamp se souvient :

Un jour d'été et d'hiver, j'ai frôlé l'enfer. Entre Roosendaal et Rotterdam, la route était en travaux sur des kilomètres. En fait, on ne peut pas faire ça à la circulation, une route qui se rétrécit pendant trois quarts d'heure (à une vitesse moyenne d'environ 80 kilomètres à l'heure). Après tout, il faut beaucoup de concentration et d'endurance pour ne pas jouer aux autos tamponneuses aussi longtemps. Surtout cet après-midi-là. Il y avait en effet sur la route un grand nombre d'automobilistes qui avaient la tête sur les épaules et qui pensaient que la conduite en auto-tamponneuse augmenterait le plaisir. Près de Dordrecht, les choses ont mal tourné. Cela s'est passé quatre voitures devant moi. J'ai soudain remarqué qu'une voiture commençait à dévier de sa trajectoire. Puis j'ai vu une Smart être lancée. Littéralement.

Cœur de l'accident

La petite voiture a d'abord piqué du nez, puis a quitté le sol. Je ne sais pas ce qui s'est passé ensuite, car j'ai donné un coup de volant, je suis passé derrière un camion et je me suis retrouvé à l'extrême droite de la route. Le plus improbable dans cette situation, c'est que nous avons tous continué à rouler comme si ce qui s'était passé là faisait partie de la vie de tous les jours. J'ai regardé dans mon rétroviseur. Devant l'endroit où devait se trouver le nœud de l'accident, des camions étaient arrêtés. Je ne voyais donc pas l'issue du spectacle macabre, mais je n'étais guère rassuré qu'il se soit terminé dans un sifflement. Il y avait trop de voitures, trop proches les unes des autres pour cela.

Sur le périphérique de Rotterdam, à la sortie de La Haye, mon cœur battait encore la chamade. Si j'étais encore là, c'était grâce à une bonne dose de chance. Je m'étais soudainement déporté sur la droite. Sans regarder dans mon rétroviseur, sans m'assurer qu'il n'y avait pas de voiture à côté de moi. Il était peut-être temps d'arrêter de laisser mes chances de survie sur la route dépendre de la présence ou non des Dieux sur ma route

Père Michael et fils Sebastiaan et Jeroen Bleekemolen

Michael Bleekemolen me rejoindra dans un instant. Il doit d'abord s'adresser aux participants du Flying Start, un cours de trois jours qui constitue le meilleur départ pour une carrière de pilote aux Pays-Bas, au Paddock Café, juste en face du virage Gerlach du circuit de Zandvoort. Depuis des années, la Racing School de Michael Bleekemolen affiche le taux de réussite le plus élevé pour la licence de course KNAF tant convoitée, ce qui n'est pas surprenant quand on sait que les cours sont dispensés par des instructeurs tels que Jeroen, Sebastiaan et Michael Bleekemolen et Allard Kallf.

Jane non stressée

Son discours n'est pas lubrifié à la mélasse. Bleekemolen dit les choses telles qu'elles sont. La conduite est encore trop lente, le freinage trop mauvais ("Il faut jouer davantage avec la pédale de frein") et le départ ne s'est pas bien passé non plus. J'ai envie d'un rennie pour mon estomac. Si ces gars-là, qui sont sérieux en course, ne sont déjà pas bien, que va-t-il penser de moi quand je ramperai dans le virage de Tarzan comme une Jane déshéritée ?

A la fin de son discours, les coupes des meilleurs cavaliers de la journée sont remises. Le numéro un est à quatre ans d'obtenir son permis de conduire. Broekemans accepte timidement sa coupe. À cet égard, rien n'a changé depuis toutes ces années. Pendant plus de 20 ans, j'ai vécu à Zandvoort. En hiver, le village était calme, mais on était parfois surpris par les sirènes des voitures de police qui poursuivaient Jantje Lammers, une jeune conductrice de 14 ans, dont la tête dépassait à peine du volant. D'ailleurs, la tâche de ces policiers n'était pas facile, pour ne pas dire impossible.

Lorsque Michael m'accompagne à l'extérieur, où est garée la Renault Clio de son fils Sebastiaan, une voiture qui n'a pas encore compris ce qui allait lui arriver, il me dit : "La course n'est pas si facile. Ce n'est pas pour rien que je me présente encore au départ comme un vieux de la vieille. Il n'y a que peu de nouveaux talents, oui, le jeune de tout à l'heure. Mais c'est vraiment une exception. Pourtant, ils seront bientôt tous capables de courir. Et après tout, c'est de cela qu'il s'agit".

Toujours dix pour deux

Arrivé à la voiture, Michael m'explique qu'il me donne une sorte de compilation condensée, un "best of" de ses cours, allant d'un peu d'amélioration des compétences de conduite à un peu de course. "Je ne peux pas tout vous apprendre en un après-midi", dit-il. "Pour moi, il est également important de savoir ce que l'on peut faire. Comme s'il lisait dans mes pensées, il ajoute : "Je pars du principe que vous n'avez pas de talent. Alors, ce n'est pas si grave."

Il me tend les clés. "Avant de prendre la piste, je veux faire le test de freinage avec vous. La plupart des automobilistes ne savent pas freiner. On ne vous l'apprend pas non plus pendant les leçons de conduite. L'astuce consiste à ne pas appuyer immédiatement sur le haut du frein, mais à doser avec la pédale". Il m'explique qu'une voiture a reçu en usine un équilibre de freinage, c'est-à-dire le rapport de pression de freinage entre les roues avant et arrière (généralement 70 % de pression de freinage à l'avant et 30 % de pression de freinage à l'arrière). Cet équilibre des freins ne fonctionne que si vous ne freinez pas tout de suite à fond. Vous devez d'abord incliner la voiture vers l'avant en appuyant doucement sur la pédale pour placer le poids sur l'essieu avant. Ce n'est qu'à ce moment-là que l'équilibre d'usine est correct. "Bien entendu, la situation est différente", précise-t-il. "Si la voiture est équipée de l'ABS. C'est alors la technologie qui fait le travail et cela nécessite une autre approche.

Alors que je suis assis sur le siège conducteur de la Clio, espérant ne pas avoir bientôt la peau fine, obligeant Sebastiaan à signer un contrat de sponsoring avec un fabricant de sprays pour toilettes, Michael demande à me montrer comment tenir le volant. Avec moi, il n'est jamais 23h30, ni une heure et quart, mais toujours deux heures moins dix. "Au moins, tu y arrives très bien", me dit-il en riant. La position assise ne laisse pas non plus à désirer. Michael explique qu'une bonne aide consiste à pouvoir poser le bas de son poignet, sans s'asseoir en avant, sur le volant. Les rétroviseurs intérieurs et extérieurs sont parfaits. J'ai le droit de partir.

Sortie de secours massive

"Il suffit de rouler d'abord sur le circuit", dit le maître assis à côté de moi, qui reste en contact avec les instructeurs le long de la piste au moyen d'un talkie-walkie. Après tout, il y a encore des pilotes en herbe sur la piste et nous ne voulons pas les gêner. Je dirige la voiture dans le virage de Tarzan. C'est un moment magique. Pendant des années, j'ai regardé des pilotes comme Jack Brabham, Graham Hill, Jim Clark, Jochen Rindt, Jackie Stewart et Nikki Lauda me dépasser depuis le côté sûr de la piste. Ce que je trouvais très ennuyeux à l'époque, c'est qu'ils ne me saluaient jamais en retour. Ils ne le faisaient que lorsqu'ils étaient signalés, mais à ce moment-là, j'étais déjà sur le chemin du retour avec mon oncle et mon cousin, qui étaient des passionnés de course, afin d'anticiper l'énorme débandade qui suivait la course.

Sur le chemin du retour, Michael me demande si je veux m'arrêter. Voici les panneaux de freinage indiquant la distance parcourue. "Roulez en arrière", dit l'instructeur en chef. "Et essayez. Je m'élance, j'appuie à fond sur l'accélérateur, j'enclenche la deuxième vitesse et, au premier signe, je suis sur mes freins. Je sens une odeur qui trahit que je n'ai pas bien fait les choses. "Tu dois faire plus attention à l'embrayage", me dit Michael. "Tu sens ça ? Si tu faisais des courses comme ça, tu serais au stand après le premier tour". J'essaie à nouveau. Cette fois, ça se passe mieux. Je ne suis pas non plus immédiatement sur le frein. Ce qui est fou, c'est que l'on croit glisser plus loin en jouant davantage avec la pédale, mais cela fait une différence d'au moins une planche de frein et demie.

 

La planète de course de Bleekemolen présente des dizaines de voitures de course différentes

Gaz toxiques

"Si nous nous entraînions davantage", dit Michael, "nous pourrions réduire la distance de freinage de 30 à 40 %". L'obstacle suivant est le test de l'accotement. Derrière la tribune principale, une berme en pente a été construite. Lorsque l'on s'y engage, cela crée un équilibre étrange dans la voiture, qui est à peine rattrapable. On finit forcément par déraper et il faut alors tourner le volant très rapidement pour remettre la voiture en ligne droite. Bleekemolen en fait la démonstration. Cela semble être un jeu d'enfant, mais lorsque c'est mon tour, je redresse bien la voiture, mais avec le nez dans l'autre sens. Mais là encore, c'est en forgeant qu'on devient forgeron. Au bout de quelques fois, on s'habitue à la sensation étrange de la voiture qui se dérobe sous nos pieds et on ne panique plus, ce qui nous permet d'utiliser notre cerveau.

Michael rappelle que le cours d'amélioration des compétences en matière de conduite ne se limite pas à un test de freinage et à un test sur route. Il comprend, entre autres, une grande partie de théorie, un exercice de pilotage consistant en un slalom avant et arrière, un test d'évitement et la conduite de la ligne idéale sur une section du circuit. Et maintenant que je sais freiner et plier un tout petit peu, il est temps de prendre la piste et de passer aux choses sérieuses.

Michael explique que le long de la piste, des marques rouges indiquent où il faut sortir avec la voiture. "Nous allons voir si vous comprenez quelque chose à la ligne idéale. Vous n'avez pas besoin d'aller vite pour l'instant, essayez juste de sentir ce que la voiture fait d'abord". C'est parti. Virage Tarzan, virage Gerlach, virage Hugenholz, virage Rob Slotenmaker, virage Nissan, virage Mitsubishi, Bosuit, à mon avis, il y avait moins de virages sur le circuit et c'est peut-être vrai, parce qu'après une reconstruction majeure en 1989, le circuit qui ressemblait aux contours paisibles de la France vu d'en haut s'est transformé en quelque chose qui avait une forme beaucoup plus erratique.

Au-delà des attentes

Je regarde attentivement dans mon rétroviseur, car Bleekemolen peut m'en dire encore plus sur l'endroit et la manière d'aborder les virages. Si je vois une voiture dans mon rétroviseur, je continue à suivre tout sauf la ligne idéale à cette vitesse réduite. Il y a peut-être Michael dans mon passeport, mais mon nom de famille est Boskamp et non Schumacher. Après deux tours, je commence à prendre du plaisir. J'ai aussi l'impression que ça se passe mieux que prévu. Le meilleur moment, c'est quand la voiture sort du virage et qu'on la ramène sur la voie de droite presque sans braquer. Mon copilote est agréablement surpris. "Vous faites cela remarquablement bien", dit-il. "Parfois, il faut vraiment une journée pour qu'un stagiaire prenne le coup de main. Certains ne l'apprennent même jamais, mais vous, vous l'avez déjà fait". Il rit. "Imaginez, peut-être que vous ferez encore des courses dans vos vieux jours".

Dans la ligne droite qui précède la tribune, on me dit de faire attention. "Klaxonnez", me dit Michael, "on ne sait jamais". "On ne sait jamais. Les instructeurs traversent toujours ici. Et ces gars-là ne sont pas faciles à trouver." Alors que je m'engage dans le virage de Tarzan, il me dit soudain : "Et maintenant, on va rouler. Mettez un peu plus d'essence." Que faites-vous quand on vous dit une chose pareille et que vous roulez sur le circuit de Zandvoort où vous n'êtes pas gêné par les camions, les embouteillages et les radars ? Vous faites exactement ce qu'on vous dit de faire. J'appuie sur l'accélérateur et je comprends immédiatement pourquoi c'est la voiture de Sebastiaan. Après un demi-tour, Michael demande si elle ne pourrait pas être un peu plus silencieuse. "Tu conduis plus vite que tu ne le penses", dit-il. "Si tu conduisais comme ça sur la voie publique, tu verrais beaucoup d'autres usagers de la route pointer la tête ou lever le majeur.

Se concentrer sur la course

Au bout d'un certain temps, je commence à remarquer quelque chose, quelque chose qui a tout à voir avec ma conduite sur la route. Je commence à perdre ma concentration. Je pense à ce que je vais faire ce soir. Je vais profiter de mon ami. Je vois aussi devant moi comment. La ligne idéale me semble soudain très différente et a tout à voir avec les tailles 90-60-90. Et je ne peux pas utiliser ces pensées pour le moment. Je réalise alors que je ne conduis pas si mal que ça, mais que j'ai du mal à me concentrer au volant. Après que Michael ait conclu en montrant comment il faut faire (en se dirigeant vers le virage de Tarzan à toute vitesse), il dit sèchement : "Et j'ai fait ça pendant des années" : "Et ça fait plus de 30 ans que je fais ça"), le grand moment est arrivé. La critique.

Assis à une table du Paddock Cafe, il nous dit une fois de plus que ce n'était pas trop mal à cent pour cent. "Je pensais vraiment que vous alliez rouler très mal", dit-il. "C'est ce que je pensais, mais vous vous êtes très bien débrouillés.

En toute honnêteté, je lui explique mon problème. Quelque part entre le virage Mitsubishi et le Bosuit, je l'ai découvert. "Il me dit : "Eh bien, c'est un problème connu. "C'est un problème connu. Je l'ai aussi. Quand je conduis sur le circuit de Monaco, dans la ville où j'ai une maison, mes pensées vagabondent. Et là, je dois me forcer à me concentrer sur la course".

Alors que je roule un peu plus tard dans ma propre voiture sur la Zeeweg, en direction de Haarlem, la route où j'ai secrètement appris à suivre la ligne idéale, je me demande à quoi pensait ce conducteur lorsqu'il a percuté l'arrière de la Smart. Il vaudrait peut-être mieux penser à autre chose. Comme la raison pour laquelle la voiture juste derrière moi a allumé ses feux et s'est préparée à me doubler par la droite.

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